過去にはアニメやコミックの題材として使われ、男の子たちの間で爆発的な人気を博した『ミニ四駆』。モーターを搭載した自動車模型のひとつであるが、近年そのブームが再燃中。それも、大人になった男性が中心で、さらにその余波はジャニーズの中にも広がっているという。

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増田の愛車である『リバティエンペラー』

「9月に放送されたラジオで、Kis-My-Ft2の藤ヶ谷クンと宮田クンと横尾クンがミニ四駆の話題で盛り上がっていました。小学生のころに大会にも出ていたそうです。“またやりたいね~”なんて話していましたよ」(アイドル誌ライター)

 ジャニーズではもうひとり、ミニ四駆といえば欠かせない人がいる。

「NEWSの増田クンは、大のミニ四駆好き。小学生のとき、プラモデルが趣味の親戚にラジコンショップへ連れていかれたことがキッカケだそうです。自分でマシンの塗装をするなど、見た目にもこだわりがあるみたいですよ」(前出・アイドル誌ライター)

 過去に放送されたテレビ番組や、'13年にリリースされたアルバム『LIFE OF NEWS』の特典映像でも、増田はNEWSのメンバーとともにミニ四駆を手作りするなど自他ともに認めるミニ四駆オタクなのだ。

「シャフトというタイヤをつなぐ棒の部分につける油の温度にさえも気をつけていて、常々“ミニ四駆は奥が深いな~”と言っていますよ。マシンの性能をより上げるために、模型店に足を運んで店員さんによく相談もしています(笑い)」(増田の知人)

 ここまでこだわりが強いマッスーだが、1度はミニ四駆から距離を置いたこともあったとか。

「小学生時代はメーカーの公式大会に出場するほど熱中していたのですが、周りがだんだんと“ミニ四駆離れ”をするようになり、増田クンも'99年の大会を機に1度“卒業”したそうです」(前出・アイドル誌ライター)

 しかし最近、またミニ四駆を始めたマッスーは、仲間を集めて“増田杯”なる大会を開催しているという。ちなみに、彼が使っているという”愛車”は『リバティエンペラー』という名前だが、いまだに『増田杯』での優勝経験はないのだという。

「ジャニーズ事務所に入ってから、同世代にミニ四駆の話をしたら“やりたいね~”という声が多かったことから、増田クン主催の『増田杯』が開催されるようになり、年に10回ほどのペースで仕事関係の人たちを10数人集めてレースしているそうですよ」(芸能プロ関係者)

 '12年から始まったという『増田杯』だが、『』は開催場所をキャッチ! そこは普段、サラリーマンが多く行き来する都内某所にある本格的なミニ四駆サーキットを持つ模型店。店内に入ると見事なサーキット場を完備。さっそく店員に話を聞いてみると。

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―NEWSの増田クンがこちらでご友人らとミニ四駆を走らせていると聞いたのですが?

「……(苦笑しながらコックリうなずく)」

 しかし、詳しいことは話せないようで、残念ながらそれ以上のことは聞けなかった。